El genocidio Selknam en Tierra del Fuego

Hasta mi reciente visita a la isla grande de la Tierra del Fuego poco conocía de este tremendo y lamentable episodio ocurrido a finales del siglo XIX y primeros del siglo XX –ojo al dato, antes de ayer-. En ese periodo se llevó a cabo un genocidio en toda regla, acabando con los habitantes originarios de estas tierras lejanas azotadas por los vientos y el frío, los selknam u onas, como prefieran.

Chilenos, argentinos y mercenarios/aventureros ingleses fueron los causantes de ello. No, esta vez no fueron los españoles, tantas veces mentados como meros asesinos sanguinarios y violadores, a los que se les acusa de todos los males ocurridos en América y apenas se reconoce nada de lo bueno que tuvo el descubrimiento, conquista y posterior asentamiento durante varios siglos en aquél continente, dando lugar a un rico mestizaje y a que hoy en día sean ya más de 570 los millones de personas que hablan español en todo el mundo.

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Selknam u ona de Tierra del Fuego. Foto autor.

El oro encontrado en algunos de sus ríos y, sobre todo, la idoneidad de estas extensas y frías tierras para la cría de ovejas hizo que los hombres blancos se interesaran por esta isla, olvidada hasta entonces y habitada por unos cuantos miles de indios selknam, nómadas cazadores y recolectores que poblaban el norte y centro de esta isla desde no se sabe bien cuando.

Con la llegada de los hombres blancos llegaron los inevitables conflictos con aquellos indios que no conocían la propiedad privada y que veían amenazado su modo de vida, nómada y libre, por aquellas estepas extremas del fin del mundo. Los recién llegados pronto les vieron como una amenaza o un estorbo para su asentamiento y la expansión de sus negocios, así que comenzaron a cazar guanacos –su principal sustento, ya que de él sacaban carne, pieles, calzado,…- y, posteriormente, a cazarlos a ellos.

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Mural sobre el genocidio Selknam. Foto del autor.

Los rebaños de ovejas invaden la isla por decenas de millares y los indios selknam son acorralados por mercenarios contratados para acabar con ellos, organizándose auténticas batidas de hombres armados con rifles de repetición frente a las flechas. Cuantos más matabas más cobrabas, era así de sencillo, teniendo que aportar como prueba las orejas, las manos o las cabezas de los selknam abatidos para recibir la recompensa. ¿Cómo se quedan? Así fue amigos, antes de ayer como dije antes…

Lógicamente, las estancias ganaderas y la caza masiva de guanacos hicieron que los selknam llevaran a cabo asaltos y robos de ovejas para sustentarse y obtener comida, lo que conllevó aquella feroz represión, sin escrúpulos de ningún tipo, contra esos miles de indios que amenazaban el negocio de aquellos que iban a acabar para siempre con aquellos salvajes molestos…

Quienes viajaban a bordo de los barcos que surcaban el estrecho de Magallanes llegaban a efectuar prácticas de tiro contra los selknam cuando divisaban alguna fogata en el norte de la isla –tal y cómo las había visto Magallanes al cruzar el estrecho en 1520-, imagínense la impunidad y salvajismo de este genocidio ocurrido hace muy poquito tiempo.

A finales del siglo XIX, cuando ya la matanza había provocado miles de víctimas entre los selknam, el gobierno chileno trató de poner a salvo a unos pocos centenares de ellos, los supervivientes de las cacerías y expediciones de exterminio. Una especie de misión o reserva se puso en marcha en la isla Dawson pero, acabado para siempre su modo de vida nómada y acosados por las enfermedades llevadas por aquellos hombres blancos, ningún selknam sobrevivió y, por tanto, ningún selknam puede encontrarse hoy en día en la Tierra del Fuego, como mucho algunos mestizos en el sur de la isla grande.

En fin, así fue amigos y me apetecía contárselo, ya que de leyendas negras y de supuestos genocidios cometidos por españoles en América uno ya empieza a estar un poquito harto. Viajen un poco por aquél mágico continente y díganme donde no hay indios o sólo quedan unos centenares encerrados en reservas… Verán que, en la mayoría de los casos, es donde no se asentaron los españoles sino que lo hicieron los ingleses o donde las nuevas naciones surgidas de la independencia a comienzos del siglo XIX arrasaron sin pudor a sus propios pueblos originarios.

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Pingüinos rey en la isla gran de Tierra del Fuego. Foto autor.

En cuanto a la isla grande de Tierra del Fuego, el petróleo y el gas son explotados hoy en día tanto en la zona chilena como en la argentina. Se siguen viendo guanacos por aquellos páramos ventosos, aunque muchas más ovejas, el viento frío es perenne y el turismo está llegando a la zona chilena de la isla, atraído sobre todo por la colonia de pingüinos rey –el segundo en tamaño tras el antártico pingüino emperador- que desde hace un tiempo se puede ver cerca de la Bahía Inútil, a unas dos horas de Puerto Porvenir.

4 comentarios en “El genocidio Selknam en Tierra del Fuego

  1. Ha sido una constante en la Patagonia argentina el exterminio de los ahora denominados Pueblos Originarios. Cuando se hacían huelgas en los casos de las estancias que hoy pertenecen a Benetton y amigos la policìa mandaba a reprimirlas al entonces coronel Beningo Varela (llamado asì en contraposición con el otro Varela -Felipe- el caudillo al que ellos llamaban «Maligno»). Hacìa poner todos los indios de una misma altura en fila y les disparaba una bala en la cabeza porque decìa que un indio no valìa una bala. La Patagonia Trágica de Osvaldo Bayer es un libro fenomenal. Si te interesa el tema te lo recomiendo. Gran post. Saludos

  2. Hola, quisiera contactar contigo para ver si nos puedes prestar esta imagen del mural del genocidio selk’nam para publicarla en un texto escolar de 1º Medio. Por favor escríbeme.

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