El galeón de Manila

Hoy no hablaré de personajes caídos en el olvido sino de una gesta bastante desconocida y de la que el año próximo oiremos hablar algo más, coincidiendo con los 200 años de su final. Me refiero al “galeón de Manila”, la ruta comercial española que conectaba las Indias que no lo eran (América y en concreto el puerto mejicano de Acapulco) con las Indias auténticas (Manila, en Filipinas), atravesando para ello el inmenso océano pacífico en una ardua singladura que supuso la ruta comercial marítima más longeva con dos siglos y medios de duración (desde 1565 hasta 1815).

Personajes como Andrés de Urdaneta y Miguel de Legazpi fueron fundamentales en esta aventura, tras descubrir el “tornaviaje” utilizando para ello la  corriente de Kuro-Siwo que favorecía el trayecto entre Manila y Acapulco. Había que dar un considerable rodeo hacia el norte, pero era la mejor manera de llegar a tierras americanas. La travesía se prolongaba de 4 a 6 meses, siendo frecuentes los casos de escorbuto y otras epidemias a bordo, causando importantes víctimas mortales entre sus tripulaciones. En sentido contrario, de Acapulco a Manila, el trazado seguía una línea recta ya conocida desde tiempos de Magallanes y Elcano, acortando el viaje a los tres meses y con la ventaja de poder hacer escala en la isla de Guam.Ruta galeón de Manila

De Manila llegaba la seda china, producto número uno, otros tejidos, las especias estrella (pimienta, clavo, nuez moscada y canela), té, ruibarbo… Estos productos eran casi todos de las costas chinas que comerciaban con Manila. De la propia Filipinas sólo procedían cadenas de oro muy labradas, marfiles para crucifijos y poca cosa más. Los comerciantes sólo podían ser los españoles asentados en el archipiélago filipino; los barcos eran públicos, de la Corona pero, a diferencia de las flota de Indias dotada de escolta armada para frenar los posibles ataques de piratas, los galeones tenían que autodefenderse, por lo que iban fuertemente armados.

Una parte de ese cargamento se quedaba en Méjico, algo iba destinado al Perú y la inmensa mayoría continuaba su periplo por tierra hasta llegar a Veracruz, donde era embarcado en la flota de las Indias que se dirigiría hasta España.

¿Qué venía de Acapulco hasta Manila? Como recordaba el catedrático de Historia Moderna de la UNED y Académico de Número de la Real Academia de la Historia, Carlos Martínez Shaw en una reciente conferencia a la que asistí hace unas semanas, “plata y frailes fundamentalmente”. La plata mejicana y peruana sostuvo todo el tráfico en el Pacífico y suponían el 96% de la mercancía que llegaba a Manila. También, venían otros artículos que allí no se encontraban y destinados a la administración y vida en aquella lejana colonia (papel sellado, naipes, papel tabaco, vino…).

De toda la plata que se extraía de América, recientes cálculos cifran que durante el siglo XVIII tres cuartas partes llegaban a Sevilla y la otra cuarta parte tenía como destino Manila, aunque poca se quedaba allí ya que era moneda de pago para que los comerciantes españoles pagaran a los chinos por sus productos enviados en el anterior galeón. De hecho, sobre todo desde mediados del siglo XVII, la plata española fue fundamental para el desarrollo y crecimiento de China.

En la segunda mitad del siglo XVIII nuevas rutas y compañías comenzaron a llegar a Manila y en 1.790 se rompió el monopolio del galeón de Manila, ya muy tocado de facto en los años anteriores. Sin embargo, eso no supuso su decadencia, ya que Manila fue puerto franco desde entonces y se abrió a barcos extranjeros y a comerciar con otros puertos regionales, potenciándose también la producción y exportación en Filipinas de otros artículos como el azúcar y el añil.

El galeón de Manila concluyó su andadura como tal en 1815 con la independencia progresiva de las colonias americanas, aunque en realidad en 1820 salió el último barco desde Acapulco y otro desde el puerto peruano de El Callao, pues ya se había abierto el comercio con Manila al Pacífico sur.

En 2015 se conmemoran los 200 años del fin de esta ruta comercial que unía las posesiones españolas a ambos lados del enorme Pacífico, una buena oportunidad sin duda para continuar aprendiendo más sobre este tema y, cómo no, sobre las injustamente olvidadas y exóticas Islas Filipinas.

2 comentarios en “El galeón de Manila

  1. ¡Me ha encantado!. Ya se que no hablas de personajes olvidados, algo que a mi personalmente me da igual porque me has descubierto este pequeño trocito de historia que desconocía.

    Cuando oigo Manila siempre me viene a la cabeza el famoso mantón, que efectivamente llegaba a España, y más concretamente a Sevilla como mencionas, en ese galeón español.
    Te escribo mi pequeña aportación, desde el lado femenino, nada más y nada menos que de la mano de Loewe, ahí es nada:

    El mantón de Manila -en realidad una prenda china, originaria de Cantón- fue uno de los productos que el galeón español transportaba desde Manila a Acapulco, junto con especias, cera, marfil, porcelanas, biombos o abanicos. Una vez en México, ciertas mercancías permanecían en tierra mientras otras embarcaban de nuevo en una nueva flota que atravesaría el Atlántico hasta alcanzar el mercado español.

    Este largo viaje del mantón ha provocado que en su nómada existencia se haya adornado primero con los dragones voladores de su tierra natal, poco después con los papagayos de la América colonial o, una vez en España, con margaritas, rosas y un vistoso remate de flecos que lucirían por igual chulapas, flamencas y mujeres de gala. Envolviendo o insinuando el cuerpo de la mujer, el mantón de Manila forma parte del guardarropa femenino desde sus días de hegemonía en la exportación del lujo oriental.

    ¿Para cuándo la próxima?
    Besos, Bea

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